Uusiutuva energia ratkaisevan tärkeää tuleville sukupolville

13.09.2017

Fossiiliset energiavarat ovat rajallisia ja uusiutumattomien luonnonvarojen ylikulutus aiheuttaa valtavia ympäristöhaasteita, sanoo teollisen kemian professori Yongdan Li.

(Kuva: Helena Seppälä)

Mitä tutkit ja miksi?

Keskityn tutkimuksessani uusiutuvaan energiaan perustuviin järjestelmiin, keskipisteessä katalyyttisten reaktorien ja prosessien kehittäminen. Viime vuosina olen johtanut tutkimushankkeita, joissa on käsitelty valokatalyyttista veden hajottamista, ligniinin depolymerointia, kiinteäoksidipolttokennoja, joissa käytetään muuta polttoainetta kuin vetyä, suorahiilipolttokennoja, typen oksidien selektiivistä katalyyttista pelkistämistä ammoniumin avulla, vedyn tuotantoa kalvoreaktoreilla ja vedettömiä virtausakkuja.

Tutkimusryhmäni kemian tekniikan ja metallurgian laitoksella keskittyy uusiutuviin energialähteisiin, kuten biomassaan ja aurinkoenergiaan, sillä on selvää, että fossiiliset energiavarat ovat rajallisia ja fossiilisten luonnonvarojen ylikulutus saa aikaan valtavia ympäristöhaasteita. Uusiutuva energia ei lopu. Siihen perustuvien prosessien kehittäminen on ratkaisevan tärkeää sekä meille itsellemme että tuleville sukupolville.

Mikä sai sinut ryhtymään tutkijaksi?

Kun olin nuori, Kiina oli hyvin köyhä maa. Ajattelin että katalyysitutkimus voisi auttaa vauhdittamaan maan talouskasvua. Aloitin yliopisto-opinnot jo 15-vuotiaana ja valmistuin katalyysitekniikan insinööriksi. Vuoteen 1995 asti työni käsitteli etupäässä teollisuudessa jo olemassa olleita teknologioita, mutta vuodesta 2005 alkaen on keskitytty enemmän uusiutuvan energian teknologioiden tutkimukseen. Siirtymä kesti kymmenen vuotta.

Suomeen ja Aalto-yliopistoon olen tullut vastikään kiinalaisesta Tianjinin yliopistosta, jossa toimin vuodesta 1994 alkaen professorina ja vuodesta 2007 alkaen teollisen katalyysin Cheung Kong -professorina. Minulla on ollut tänä aikana tilaisuus työskennellä myös vierailevana tutkijana ja professorina Hongkongin tiede- ja teknologiayliopistossa (1999), Lausannen EPFL:ssä (2007), Michiganin yliopistossa (2007) ja Yalen yliopistossa (2015).

Mitkä ovat olleet urasi kohokohtia?

Kun Kiinassa oli valtavasti köyhyyttä ja suuri tarve korkeakoulutetuille ihmisille, omistauduin opettamiselle ja koulutusjärjestelmän kehittämiselle. Se on mielestäni yksi tärkeimmistä asioista, mitä olen tehnyt. Nyt kun asiat ovat maassani paremmin, olen saanut tilaisuuden jatkaa uraani Euroopassa.

Mitkä ovat tutkijan tärkeimmät ominaisuudet?

Tutkijan on oltava määrätietoinen ja sinnikäs. Yritysten tarjoamat työtilaisuudet ja raha ovat niin houkuttelevia, että monet hyvät tutkijat vaihtavat tutkimuksesta elinkeinoelämään.

Mikä on tärkein asia, jonka haluat opiskelijoillesi opettaa?

Hanki mahdollisimman paljon tietoa, vie tiedettä eteenpäin ja hyödynnä mahdollisuuksiasi. Maailma on auki sinua varten.

Mitä odotat tulevaisuudelta?

Nautin opettamisesta ja odotan innolla, että pääsen opettamaan Aallossa. Pidän Suomen rauhallisuudesta. Täällä pystyy keskittymään paremmin siihen, mitä tekee. Kiinassa on esimerkiksi paljon enemmän kokouksia, joten tutkimukseen ja opettamiseen keskittyminen on siellä vaikeampaa.